Le Zoulou de l’Ouest (Elmore Leonard, 1972)

zoulou de l ouestAlors que la prison de Yuma va déménager, un nouveau directeur débarque. L’homme est un ancien pasteur, bien décidé à poursuivre à Yuma sa mission d’amener les âmes perdues à la rédemption. Rapidement, l’homme d’Eglise se passionne pour le cas du seul Noir et du seul Indien de la prison. Sa grande idée : les ramener à leurs racines, l’Afrique sauvage et les steppes indiennes, et faire de ces deux brebis égarées des coureurs des plaines. Pendant qu’il se lance dans ce projet étonnant, le transfert de la prison fait gamberger Frank Shelby, le chef de bande vicieux qui règne en sous-main sur l’établissement.

Les codes se rencontrent et s’hybrident, et le cocktail est délirant. Deux univers classiques se rencontrent ici, le pénitencier et le western. On se trouve donc dans un western en huis clos, sans plaines infinies ni chevauchées au soleil couchant, un western amputé de la part de liberté inhérente au genre, de Larry McMurtry à Jack Schaefer. Les personnages centraux, Harold et Raymond, le Noir et l’Indien destinés par leur nouvel ange gardien à devenir coureurs de fond, n’ont rien de redresseurs de torts. Face à l’arbitraire de la prison, ils ne songent qu’à sauver leur peau, quitte à accepter toutes les fantaisies du directeur.

Dans cette ambiance où bon nombre de personnages donnent l’impression d’avoir pris un mauvais coup de pelle à un moment ou à un autre de leur parcours, les dialogues sont savoureux, chargés d’incompréhension et de malentendus entre le directeur étonnant et ses interlocuteurs bien plus prosaïques. Je trouve là ce que Leonard fait à mon sens de meilleur, quand il travaille au corps les mythes de l’Ouest sauvage, en n’en reprenant que l’ambiance pour en détourner les codes, tout en garantissant un pur moment de plaisir au lecteur.

Une bonne critique, en anglais, sur pulpserenade.com

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